Une météorite de fer sur Mars, mini-dunes et myrtilles, mais aussi myrtilloïdes et vastes panoramas depuis Larry's Lookout

Pierre Thomas

ENS Lyon - Laboratoire des Sciences de la Terre

Florence Kalfoun

ENS Lyon / DGESCO

28/02/2005

Résumé

Le robot Opportunity a découvert une météorite de fer et a continué sa progression dans Meridiani Planum . Spirit analyse des roches sur son chemin et découvre de vastes paysages depuis le belvédère de Larry dans les Columbia Hills .


Table des matières

Nous avions laissé nos deux robots martiens début janvier 2005. Qu'ont-ils fait depuis ?

Opportunity

Opportunity est arrivé fin décembre près de son bouclier thermique ; il y est resté un mois, car les ingénieurs et techniciens pouvaient étudier en détail et en conditions réelles le comportement d'un bouclier thermique après la traversée de l'atmosphère martienne.

Dans cette plaine de sable sans "caillou", Opportunity a noté, à une dizaine de mètres d'un des fragments du bouclier un gros caillou isolé (figure 1).

Figure 1. Débris du bouclier thermique d'Opportunity

Débris du bouclier thermique d'Opportunity

Au fond à gauche, un étrange "caillou".


Une fois finies les études des débris du bouclier, Opportunity s'est approché de ce bloc. Et là, surprise, ce gros bloc s'est avéré être une météorite de fer, reconnaissable (par les spécialistes) à sa morphologie. Les spectromètres X et Moessbauer ont confirmé l'avis des spécialistes. Cette météorite est là depuis assez longtemps, et l'érosion éolienne a effacé toutes les traces du "mini-cratère" qu'elle a dû faire en tombant.


La présence ce cette météorite pose un problème : Opportunity n'a parcouru qu'environ 2 km sur Mars. Sur Terre, les probabilités qu'on trouve une météorite en se promenant 2 km au hasard dans un désert sont quasi nulles. Soit Opportunity a eu une chance extraordinaire, soit il tombe beaucoup plus de météorites sur Mars qu'on ne le pensait.

Puis Opportunity se dirige vers le Sud. Devant lui, une morne plaine sablonneuse et parsemée de "myrtilles".

Figure 3. La morne plaine Meridiani Planum

La morne plaine Meridiani Planum

Les seuls reliefs visibles sont des mini dunes de quelques cm de haut.


Figure 4. La morne plaine Meridiani Planum

La morne plaine Meridiani Planum

Vue rapprochée des dunes de quelques centimètres de haut.


En passant, il découvre de ces sillons énigmatiques, déjà vus au printemps 2004, et dont l'origine est pour le moins problématique (effondrement ?).

Figure 5. Un sillon énigmatique dans Meridiani Planum

Un sillon énigmatique dans Meridiani Planum

Au fond, la tache claire correspond à un rayon de soleil se réfléchissant sur le bouclier thermique. La vague colline derrière ce bouclier correspond au rebord du cratère Endurance , dans lequel Opportunity a travaillé 6 mois.


Figure 6. Le même sillon martien vu d'un peu plus loin

Le même sillon martien vu d'un peu plus loin

Au fond, la tache claire correspond à un rayon de soleil se réfléchissant sur le bouclier thermique. La vague colline derrière ce bouclier correspond au rebord du cratère Endurance , dans lequel Opportunity a travaillé 6 mois.


Spirit

Nous avions laissé Spirit montant lentement vers la Cumberland Ridge , plus exactement vers Larry's Lookout (belvédère de Larry). Il monte vers ce belvédère et en passant voit des roches à l'aspect inhabituel.


Il brosse, fore, analyse… mais n'a pas encore donné de résultats d'analyse.


Plus il monte, plus le paysage devient "ouvert" et grandiose. Il arrive au belvédère de Larry le 9 février 2005.

Voici trois mosaïques de ce qu'il voit. Ce sont des mosaïques "artisanales", comme tout un chacun peut en faire en utilisant les raw images du robot Spirit, car la NASA n'en a pas encore publié. C'est la première fois que l'on peut voir un paysage aussi vaste.

Figure 11. Panorama pris vers le NO, avant d'arriver au belvédère de Larry

Panorama pris vers le NO, avant d'arriver au belvédère de Larry

Images du sol 398, navigation camera .


Figure 12. Vue du belvédère de Larry, en direction du NE

Vue du belvédère de Larry, en direction du NE

Images du sol 391, panoramic camera .


Figure 13. Vue du belvédère de Larry, en direction du SE

Vue du belvédère de Larry, en direction du SE

Images du sol 398, panoramic camera .