Mots clés : Chimborazo, volcan, altitude, géoïde, Everest, montagne, ellipsoïde

Le Chimborazo (Équateur), le sommet le plus haut du globe ?

Pierre Thomas

ENS Lyon - Laboratoire des Sciences de la Terre

Florence Kalfoun

ENS Lyon / DGESCO

20/09/2004

Résumé

Le volcan Chimborazo, altitude et distance au centre de la Terre.


Figure 1. Face Ouest du Chimborazo, Équateur


La première photographie montre la face Ouest de ce volcan ; la seconde en montre la face nord. Le Chimborazo (6310 m) est le plus haut volcan de l'Équateur. Il domine de 3000 m les hauts plateaux andins. C'est le plus haut sommet mondial en zone équatoriale ; il dépasse de 300 m le Kilimandjaro.

Situé en plein centre des riches colonies espagnoles d'Amérique du Sud et découvert dès le début du 16ème siècle, il a longtemps été considéré comme le plus haut sommet du monde, jusqu'à ce que l'on ne cartographie précisément les Andes du sud et l'Himalaya. C'est maintenant l'Everest qui est considéré comme le plus sommet du monde (8848 m), ce qui est parfaitement légitime si on se réfère au niveau de la mer, niveau de la mer qui coïncide avec le géoïde.

Mais l'on pourrait prendre une autre référence, la distance au centre de la Terre. Le sommet du Chimborazo est à 6.384.687 m du centre de la Terre, alors que le sommet de l'Everest n'en est qu'à 6.382.467 m, soit 2 220 m de moins que le Chimborazo. En effet, la Terre est quasiment un ellipsoïde de révolution, d'aplatissement a = 1/300. le rayon équatorial (Re = 6378,137 km) mesure 21 km de plus que le rayon polaire. On peut calculer le rayon R pour une latitude q grâce à la formule R = Re (1 – a sin2q). Il est donc facile de calculer le rayon de l'ellipsoïde au niveau du Chimborazo (0° lat.) et au niveau de l'Everest (28° lat N). Les satellites altimétriques permettent aussi de connaître au mètre près les petites différences entre le géoïde/niveau de la mer et l'ellipsoïde, ce qui permet de calculer la distance centre de la Terre / sommets de l'Everest ou du Chimborazo. Le GPS permet de vérifier et de préciser ces calculs. Ce nivellement exact au mètre près a été effectué par l'IGN.

Figure 2. Face Nord du Chimborazo, Équateur


Mots clés : Chimborazo, volcan, altitude, géoïde, Everest, montagne, ellipsoïde