Pourquoi la Terre tremble

Séismes et tsunamis, comment les expliquer ? Et pourra-t-on un jour les prédire ? Un livre référence.

La sismologie est probablement la discipline la plus médiatisée parmi les diverses branches de la géophysique. Les séismes et les tsunamis qui leur sont parfois associés provoquent souvent de nombreuses victimes et des dégâts spectaculaires. En outre, ils sont un passage obligé pour enseigner la tectonique des plaques et, par ailleurs, la surveillance sismique et la recherche sismologique ont mis en place des réseaux d'appareils de mesure qui fournissent des masses d'enregistrements, consultables et traitables à distance, et des logiciels de traitement qui ont pu être adaptés à des fins pédagogiques. Un réseau de sismomètres et toute la chaîne de traitement des données associée ont même été spécifiquement développés à l’intention de la communauté enseignante (Sismos à l’École, edusismo.org).

Mais la sismologie est aujourd’hui un domaine très vaste, englobant plusieurs spécialités touchant à plusieurs domaines de la (géo)physique et des mathématiques (mécanique du solide, traitement du signal, statistiques…) et à de larges gammes d’échelle spatiale (du micromètre au millier de kilomètres) et temporelle (de la seconde au siècle). C’est aussi un champ de recherche qui évolue rapidement. L’ouvrage de Pascal Bernard vient justement en présenter un panorama complet et mis à jour.

Pascal Bernard, sismologue à l’Institut de Physique du Globe de Paris (IPGP) est depuis plusieurs années l’un des sismologues les plus souvent sollicités par les médias lorsque survient un grand séisme, faisant de lui le porte-parole officieux de la sismologie de l’IPGP. Il s’investit effectivement depuis longtemps dans la « vulgarisation » de sa discipline, au travers de publications ou de manifestations comme la Fête de la Science. Son livre Pourquoi la Terre tremble, récemment publié chez Belin (mars 2017), est une mise à jour d’un précédent ouvrage paru en 2003. Dans une langue parfaitement claire et accessible au plus grand nombre, il brosse un rappel historique de la sismologie (en passant par ses apports à la théorie de la tectonique des plaques), détaille et précise les notions fondamentales sur les séismes (élasticité des roches, rupture et glissement, ondes produites, fonctionnement des sismomètres modernes, magnitude et intensité, lois d’échelle…) et présente avec objectivité les avancées techniques et théoriques (et les déconvenues !) des dernières décennies, ainsi que les débats qu’elles ont suscités dans la communauté des sismologues. Quoiqu’imposant, ce livre se lit pourtant sans difficulté et se veut à la portée des enseignants de sciences de la Terre ou de physique comme des étudiants d’université ou d’un public curieux et disposant d’un minimum de connaissances scientifiques. Les illustrations, toujours opportunes, sont des réalisations « à la main » (et à la règle) de l’auteur, sans passage par un logiciel de dessin, même quand elles reproduisent des figures ou des cartes tirées de publications scientifiques ; ce choix rend l’ouvrage plus attrayant et peut-être moins intimidant pour un public d’amateurs de sciences. Ainsi, sans se présenter comme un ouvrage universitaire classique (et d’ailleurs publié dans la collection « Essais » du Seuil), ce livre est pourtant aujourd’hui la référence sans doute la plus accessible et la plus complète sur ce sujet. Il fournit aussi un glossaire et une bibliographie choisie faisant une large place aux sites internet des sites d’informations scientifiques et des réseaux de surveillances sismiques. Ce livre s’adresse donc au premier chef – mais pas seulement – aux enseignants de Sciences de la Vie et de la Terre et aux étudiants d’université ou de classe préparatoire.

 

Pascal Bernard, mars 2017. Pourquoi la Terre tremble - Séismes et tsunamis, comment les expliquer ? Et pourra-t-on un jour les prédire ?, Belin, coll. Essais. 464p. - ISBN : 978-2-7011-9914-6 - 21€

 

Références à retrouver en ligne avec quelques extraits à feuilleter : https://www.belin-editeur.com/pourquoi-la-terre-tremble.

 

 

Cyril Langlois - 28/08/2017