Des relations étroites depuis 320 Ma entre acariens et insectes

Découverte d'une association fossile acarien-insecte symbiotique (au sens large) non parasitaire dans un gisement du Carbonifère chinois.

L'étude d'insectes fossiles de la localité de Xiaheyan (Chine) a permis la découverte non seulement d'une nouvelle espèce d'acarien, Carbolohmannia maimaiphilus, mais aussi la mise en évidence d'une relation symbiotique de cet acarien avec un insecte hôte du groupe des sauterelles - grillons - criquets.

L'observation par tomographie par contraste de phase d'un spécimen très bien conservé a permis non seulement une étude morphologique précise de ce petit acarien de seulement 0,8 mm, mais aussi la mise en évidence d'une relation syn vivo entre l'acarien et l'insecte. Le fait que ce spécimen se trouve dans un gisement très riche et très varié renforce l'idée d'un enfouissement rapide de la faune du gisement et donc d'individu en positionsde vie. De plus, cet acarien ne montre aucun signe morphologique particulier de parasitisme. La position particulière de l'acarien sur l'insecte (position protégée vis à vis de l'extérieur mais inadaptée pour un charognard ou un prédateur), l'absence de signes de parasitisme et la faible taille de l'acarien par rapport à son hôte plaident pour une relation de symbiose (au sens large) de type phorésie : le "petit" n'importune pas son hôte qui le transporte.

Cette découverte devient la plus ancienne relation de symbiose acarien-insecte (320 Ma), battant platement le précédent "record" qui n'était que de 85 Ma.

 

Le bref communiqué de presse du CNRS : Il y a 320 millions d'années, les acariens colonisaient déjà de plus gros animaux

Le communiqué plus détaillé CNRS / UPMC / MNHN : Il y a 320 millions d’années, les acariens colonisaient déjà de plus gros animaux (pdf)

L'article de recherche : N. Robin, O. Béthoux, E. Sidorchuk, Y. Cui, Y. Li, D. Germain, A. King, F. Berenguer, D. Ren, 2016. A Carboniferous mite on an insect reveals the antiquity of an inconspicuous interaction, Current Biology